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La mujer con el ojo biónico

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La mujer con el ojo biónico




Segundo Sitio

Fran Fulton es de 66 años, y que ha estado totalmente ciego por unos 10 años. Hace unas semanas, todo eso cambió.

Fulton sufre pigmentosa, una enfermedad ocular degenerativa que causa retinitis lentamente las células sensibles a la luz en la retina a morir. En el transcurso de varios años perdió la vista, y durante los últimos 10 años que no ha sido capaz de ver nada en absoluto. Pero a finales de julio, Fulton fue equipado con un sistema llamado el Argus II. Un par de gafas equipados con cámara están conectados a electrodos implantados en su globo ocular, que se alimentan de ella la información visual del cerebro. Utilizando el sistema, ahora puede ver el mundo de nuevo. ¿Cuál es la experiencia?

"Cuando ellos 'me encienden' por así decirlo, era absolutamente la experiencia más impresionante", dice ella. "Yo estaba tan abrumado y tan emocionada, mi corazón empezó a latir tan rápido que tuve que poner mi mano sobre mi pecho, porque pensé que iba a estallar."

Como ambas cámaras y nuestra comprensión del sistema visual mejoran, nuevas técnicas para restaurar la vista a los ciegos están progresando demasiado. Dispositivos como el Argus II son capaces de saltarse los ojos dañados para restaurar parte de la visión de aquellos que la han perdido. No es lo mismo que la visión totalmente restaurada, y que todavía está en sus primeros días, sólo hay seis personas en los EE.UU. con el Argus II, pero los investigadores esperan que al aprender más acerca de la visión que pueden ayudar a aquellos que han perdido llegar de nuevo.



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Electrodo en la retina. (Imagen cortesía del segundo sitio)

El sistema Argus II se compone de tres partes: un par de gafas, una caja convertidora, y un conjunto de electrodos. Las gafas no son correctiva, son simplemente un vehículo para la cámara y que la cámara no es más complicado que las versiones que se encuentran en los teléfonos inteligentes modernos. La imagen de la cámara se transmite hacia abajo en una caja convertidora que se puede llevar en un bolso o bolsillo. Esta caja envía señales a la matriz de electrodo implantado en la retina del paciente. En esencia, lo que el Argus II hace es saltar sobre las células que la retinitis pigmentosa ha matado para obtener las señales visuales al cerebro.

Robert Greenberg, presidente y CEO de Second Sight, la empresa que desarrolló Argus II, explica que el ojo es como un pastel de capas múltiples. En una capa son las células sensibles a la luz, llamadas "barras" y "conos", que las personas videntes confían para tomar a la luz y convertir eso en la información visual. Pero para las personas con retinitis pigmentosa, esas células están muertas. "Estamos pasando por alto esas células muertas e ir a la siguiente capa de la torta", explica Greenberg.

Esto significa que Argus II tiene que convertir la información de la cámara en señales que los electrodos implantados en el ojo pueden utilizar, y que el cerebro puede interpretar. Encontrar la manera de lograr que era el foco de la tesis doctoral de Greenberg. Pero había un obstáculo más grande para venir, él dice: la elaboración de una forma de implantar electrodos en la retina fina como el papel dentro del ojo.

"La retina es como papel de baño de una sola hoja", dice. "Es realmente difícil el desarrollo de algo que puede sentarse en la superficie de la retina sin dañarla. Eso fue más dura que averiguar los algoritmos ".

Para los pacientes, sin embargo, todo el asunto es muy simple. La cirugía para implantar los electrodos sólo toma un par de horas y los pacientes van a casa el mismo día con un implante que se envuelve alrededor de uno de sus ojos y está asegurado por una pequeña tachuela del tamaño de un cabello humano. Después de una semana para sanar, el paciente vuelve a conseguir las gafas, para que sus nuevos electrodos sintonizados, y entrenarlos sobre cómo utilizar el sistema. En la caja convertidora hay botones que permiten a los usuarios subir o bajar cosas como el brillo y el contraste. A continuación se van a casa con su nuevo par de ojos.



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Los cirujanos que trabajan en Fulton (Imagen cortesía de Bill Romano / el Wills Eye Hospital)

Entonces, ¿qué hace la gente utilizando Argus II realmente ven? Greenberg dice que está mejor imaginó como parecido a una imagen pixelada, o mirando a un marcador digital celebrada justo en frente de tus ojos. Hay regiones de luz y oscuridad que colectivamente el cerebro reconoce como una imagen.

Fulton, sin embargo, dice que es difícil describir exactamente lo que ve. "La gente dice que usted verá formas", dice ella. "Bueno, sí, pero son los impulsos eléctricos, y se trata de aprender cómo interpretarlas. No es que sea difícil, es sólo una curva de aprendizaje. Es algo que estoy aprendiendo ".

Fulton dice que sobre todo lo que se puede ver es las zonas de luz y oscuridad. Recientemente tuvo una cena con amigos. Cuando salían del restaurante fue capaz de afinar en camisa ligera de una persona. "Yo no necesito utilizar una guía vidente, que estaban delante de mí y yo sólo les siguieron a cabo", dice ella. Otros pacientes informan de que cosas como los fuegos artificiales y los árboles de Navidad son especialmente visibles. "No puedo esperar a que suceda algo que yo pueda ir a los fuegos artificiales, que no he visto los fuegos artificiales en un tiempo muy largo y yo tengo ganas de eso", dice Fran.

Muchos pacientes, Fulton incluido, continúan haciendo terapia visual para mejorar su vista y entrenar su cerebro para interpretar mejor las señales.

Para Fulton, quien trabaja como defensora de los discapacitados, moverse por ahora es mucho más fácil. "La primera vez que salí del trabajo con él, yo trabajo en el tercer piso y hay tres ascensores, y oí el timbre para bajar. Alineaba a mí mismo en frente de la puerta y yo entramos directamente. Yo no me tropiezo con mi hombro izquierdo, no golpee mi hombro derecho, yo no tengo que usar mi bastón para comprobar. Cada día es muy emocionante, y nunca en mi vida se me ocurrió pensar que algo así podría ocurrir ".

Fulton ha utilizado durante mucho tiempo un bastón para detectar obstáculos en su camino, pero ahora su conciencia de su entorno es mucho más detallada. "Puedo ahora identificar las puertas y objetos en la calle. No puedo decir si es una maceta o una persona sin hogar recolectar dinero, pero te puedo decir que hay un objeto allí ".



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La familia de Fulton, Fran en azul (Imagen cortesía de Fran Fulton)

Argus II no es perfecto: Es sólo en blanco y negro, para empezar. Y no es como si usted está alimentando una imagen completa al cerebro: Los usuarios no pueden leer las señales, o reconocer las caras, o identificación de objetos, por lo menos, no por lo general. "He estado bastante éxito en la identificación de un triángulo frente a un círculo y un cuadrado," Fran cuenta.

También es importante tener en cuenta que esto no es un sistema que todos los ciegos pueden usar-que tienen que tener una retina intacta para que el implante funciona. Los que perdieron su sitio para cosas como la diabetes, el glaucoma, o infección y que tienen daños en la retina no se puede utilizar el sistema Argus II.

Greenberg dice Second Sight está trabajando en un nuevo implante que no pasa incluso la capa de la retina, y los implantes de electrodos directamente sobre la región visual del cerebro.

Pero para aquellos que han estado ciego durante años, simplemente ver formas de nuevo es muy emocionante. "Estoy muy ilusionado de poder ver a mis nietos", dice Fulton. "No voy a ser capaz de ver sus caras, pero sé que van a tener una gran diversión de pie en una habitación y dicen 'abuela me encuentre!' y voy a ser capaz de decir la diferencia entre los cuatro años de edad, y los siete años de edad ".



Este post aparece por cortesía de Vidas del mañana, una columna de la BBC Future.